Mladá Boleslav 8. helmikuuta 2019. Michal Hrabánek on johtanut ŠKODA Motorsportin toimintaa vuodesta 2007. Tässä haastattelussa Hrabánek kertoo Škodan panostuksesta rallin WRC 2 Pro -sarjassa, yhteistyöstä yksityistallien kanssa ja ŠKODA FABIA R5 -ralliauton päivitetystä versiosta.

Tällä hetkellä ŠKODA FABIA R5 on luokkansa parhaiten menestynyt auto. Mikä siihen on mielestänne syynä?

 Michal Hrabánek: ŠKODA Motorsport on systemaattisesti kehittänyt FABIA R5:n kilpailukykyä. Menneinä vuosina keskityimme erityisesti R5:n luotettavuuteen. Sen ansiosta WRC-kaudella 2018 yksikään tehdastallin auto ei keskeyttänyt teknisen vian vuoksi. Koska tehdastallimme on mukana rallin maailmanmestaruussarjassa, olemme keränneet valtavasti kokemusta auton kehittämisestä, ja olemme tehneet Fabiasta luokkansa parhaan auton. Sarjatuotantoautoja valmistavan ŠKODA AUTON tuotekehitysosaston ja ŠKODA Motorsportin vahvan ja tiiviin yhteistyön puitteissa noudatamme samoja tiukkoja laadunvalvontaprosesseja, mikä on menestyksen kannalta ratkaisevan tärkeää.

Miksi ŠKODA kilpailee tehdastallina WRC 2 Pro -luokassa?

 Michal Hrabánek: Olemalla tehdastallina mukana rallin maailmanmestaruussarjassa olemme myös lähellä asiakkaitamme, saamme heiltä suoraa palautetta, pystymme keräämään arvokkaita kokemuksia, ja siten pystymme tekemään Fabiasta luokkansa parhaan.

Millainen ŠKODA Motosportin kilpailuohjelma kaudelle 2019 on?

 Michal Hrabánek: ŠKODA Motorsport uudisti strategiansa kaudelle 2019. Vuoden 2018 loppuun mennessä olemme myyneet asiakkaillemme kaikkiaan 252 autoa, joten meillä on suuri vastuu pystyä tarjoamaan asiakkaillemme myös paras palvelu. Siksi asiakastallit ovat meille tärkeintä kaudella 2019. Lisäksi osallistumme kahdella autolla rallin maailmanmestaruussarjan valittuihin osakilpailuihin. Tehdastallimme kuljettaja Kalle Rovanperä ja kartanlukijansa Jonne Halttunen sijoittuivat WRC 2 -luokassa viime kaudella kolmansiksi. Kaudella 2019 he kisaavat WRC 2 Pro -luokassa. Olemme myös sopineet viime kauden WRC 2 -mestareiden eli Jan Kopeckýn ja kartanlukija Pavel Dreslerin osallistumisesta valittuihin WRC-osakilpailuihin. Lisäksi he puolustavat mestaruuttaan Tšekin kansallisessa rallisarjassa.

Pian ajettavaan Ruotsin ralliin valitsitte ŠKODA Motorsportin kuljettajaksi Suomen mestari Eerik Pietarisen kisaamaan WRC 2 Pro -luokan pisteistä. Tulemmeko näkemään useamman yksityiskuljettajan ajavan tehdastallin väreissä kaudella 2019?

Michal Hrabánek: Eerik Pietarisen sponsorina toimii Suomen ŠKODA-maahantuoja. Hän jo osoitti erinomaisen nopeutensa ja lahjakkuutensa voittamalla viime vuonna Suomen rallin WRC 2 -luokan. Tarkkailemme jatkuvasti ŠKODA-asiakastallien muita nopeita ja lahjakkaita kuljettajia, joista jotkut saattavat päästä ajamaan tehdastallin autoa joissakin WRC-ralleissa. Se on hyvä esimerkki siitä, kuinka uuden toimintastrategian mukaisesti tuemme asiakastalliemme toimintaa entistä enemmän.

Millaisena näette WRC 2 -mestaruussarjan ja uuden Pro-luokan tulevaisuuden?

 Michal Hrabánek: WRC 2 pysyy kiinnostavana moottoriurheiluluokkana, minkä voimme nähdä myös siihen kohdistuvasta valtavasta kansainvälisestä mediahuomiosta. Kisa on erittäin kovaa, Škodan ohella muut autonvalmistajat kuten Ford, Citroen, Peugeot ja Hyundai myyvät ralliautojaan. Myös Volkswagen esitteli uuden Polo R5 -ralliauton kisakauden 2018 jälkimmäisellä puoliskolla. Huhujen mukaan myös Toyota olisi tulossa mukaan tähän luokkaan. Uusi WRC 2 Pro -luokka käynnistyi tehdastallien ja tehdaskuljettajien osalta tämän vuoden Monte Carlon rallissa. Ruotsin rallissa nähdään ŠKODA, Ford ja Citroen kilpailemassa luokkapisteistä. Me olemme avoimia tukemaan kaikkia ideoita ja suunnitelmia, jotka edistävät ralliurheilua. Uusi luokka saattaa tarvita jonkin verran aikaa kehittyäkseen edelleen.

Milloin asiakkaat voivat tilata uuden ŠKODA FABIA R5 -ralliauton; milloin näemme uuden sukupolven auton ensimmäistä kertaa kisatoimissa?

 Michal Hrabánek: Lopullista aikataulua ei vielä ole lyöty lukkoon. Tärkeintä on, että olemme sataprosenttisen varmoja auton kehitystyön tuloksista ja täysin varmoja, että auto on valmis kisaamaan ilman minkäänlaisia kompromisseja. Se on meidän tavoitteemme ja vastuumme. Uuden auton kehittämisessä huolellisuus on äärimmäisen tärkeää. Vuoden 2019 puolivälin vaiheille suunnitellun luokituksen vuoksi pystyisimme esittelemään auton tämän kisakauden jälkimmäisellä puoliskolla, jolloin tilauksia voidaan ottaa vastaan ja autojen toimitukset voivat käynnistyä. Meillä on jo lista asiakkaista, jotka ovat kiinnostuneita hankkimaan uuden sukupolven R5-automme. Asiakkaat voivat rekisteröitymällä saada uuden FABIA R5:n spesifikaatiot. Kuitenkaan tämä rekisteröinti ei velvoita lopulta hankkimaan autoa. Heti kun meillä on tarkemmat tiedot lopullisista teknisistä spesifikaatioista ja tieto autojen toimitusajankohdista, ilmoitamme asiakkaillemme.

Kuka Michal Hrabánek?

Michal Hrabánek on johtanut ŠKODA Motorsportia viimeiset 12 vuotta. Sitä ennen hän toimi esimiestehtävissä ŠKODA AUTON tekniikan kehitysosastolla sekä myynnin ja markkinoinnin osastoilla. Hän on vastannut kehitystyöstä, jonka tuloksina ovat syntyneet menestynyt ŠKODA FABIA S2000 -ralliauto ja sen seuraajamalli, tällä hetkellä luokkansa paras ralliauto ŠKODA FABIA R5. Vuosien 2015 ja 2018 välillä ŠKODA Motorsport on Michal Hrabánekin johdolla voittanut neljä kertaa peräkkäin rallin maailmanmestaruussarjan WRC 2 -luokan tallimestaruuden.